NHL

NHL eli National Hockey League, maailman perinteikkäin ja kovatasoisin jääkiekkosarja. Sen suosio Suomessa on vankkumaton, ja suurimmalla osalla lukijoistamme on oma suosikkiseuransa sarjassa. Tietenkin erityisesti suomalaispelaajien otteita seurataan mielenkiinnolla.

Suomalaiset alkoivat toden teolla siirtyä NHL:ään siipiään kokeilemaan vasta 70-luvun lopulla ja 80-luvun alussa, mutta nykyisin sarjassa pelaa joka kausi käytännössä kymmeniä sinivalkoisia värejä edustavia pelaajia. Esimerkiksi kaudella 1988-89 sarjassa pelasi 18 suomalaista, mutta 2015-16 jo yli tuplasti, 39 pelaajaa.

NHL kaukalo

NHL:n historia

Alkunsa NHL sai jo vuonna 1917 viiden joukkueen pelaamana sarjana. Kaikki perustajajoukkueet tulivat Kanadasta – Montrealista kaksi joukkuetta: Canadiens ja Wanderers, Ottawasta Senators, Torontosta Arenas ja Quebec Citystä Bulldogs. Bulldogs ei tosin perustamiskautena pelannut yhtäkään ottelua.

Alkujaan Stanley Cup -mestaruudesta ja -pokaalista kisasivat muidenkin sarjojen joukkueet, vaikka Stanley Cup nykyisin tunnetaankin nimenomaisesti NHL:n playoffien voittajan palkintona. Jo alussa NHL-seurojen menestys oli kuitenkin suurta, sillä ensimmäisen 10 vuotensa aikana Stanley Cupin voitti NHL:ää pelannut seura peräti seitsemän kertaa.

Jääkiekon alkuajat olivat tosiaan täynnä erilaisia sarjoja, ja näihin kuului muun muassa PCHA, joka kuitenkin lakkautettiin jo vuonna 1924. Tämä avasi ovet NHL:n ensimmäiselle laajenemiselle, jonka myötä NHL:ään liittyi muun muassa Boston Bruins, joka on yhä edelleen NHL:ssä mukana. Etenkin 60- ja 70-luvuilla NHL kamppaili yleisön ja pelaajien suosiosta WHA-sarjan kanssa. Kilpailutilanne päättyi kuitenkin 70-luvun lopussa, sillä WHA lakkautettiin 1979. Tämän jälkeen NHL:n asemaa maailman tasokkaimpana jääkiekkosarjana ei ole kyetty uhkamaan, vaikka esimerkiksi Venäjälle ja itäiseen Eurooppaan keskittynyt KHL onkin tätä osaltaan yrittänyt.

Parhaimmat joukkueet ja ilmiömäiset pelaajat

NHL:n historian menestynein joukkue voitettujen Stanley Cup -mestaruuksien mittaria käyttäen on varsin ylivoimaisesti Montreal Canadiens, joka on vienyt Stanley Cupin yhteensä 24 kertaa. Näistä tosin yksi NHA-sarjasta. Kakkosena tuleva Toronto Maple Leafs on kaukana perässä 13 Stanley Cupillaan.

Jos taas tarkastellaan NHL:n kaikkien aikojen pelaajia, nousee muutama nimi ylitse muiden. Aivan ensimmäisenä erottuu eliitin eliitistä legendaarinen #99, kausina 1978-99 pelannut Wayne Gretzky. Kanadalainen voitti Hart Memorial Trophyn, joka myönnetään sarjan MVP:lle, yhdeksän kertaa. Näistä kahdeksan vieläpä peräkkäisinä kausina! Gretzky on myös iskenyt NHL:ssä maaleja enemmän kuin yksikään toinen pelaaja, kaikkiaan 894 kappaletta. Hän on myös ainoa pelaaja, joka on yhden kauden aikana kerännyt yli 200 pistettä – ja tehnyt tämän neljä kertaa. Myös noin 60 NHL-ennätystä on edelleen ”The Great Onen” nimissä.

NHL tänään

Viiden kanadalaisen seuran sarjasta on tultu sadassa vuodessa pitkälle ja nykyisin (kaudella 2017-18) NHL:ssä pelaa jo 31 seuraa. Näistä seitsemän tulee Kanadasta, loput 24 Yhdysvalloista. Uusin sarjaan liittynyt joukkue tulee USA:n rahapelipääkaupungista, Las Vegasista – Vegas Golden Knights aloitti NHL-taipaleensa kaudella 2017-18 Läntisen konferenssin Tyynenmeren divisioonassa.

Koko 2000-luvulla ei olla NHL:ssä varsinaisia mestaruusdynastioita nähty. Vain Mike Sullivanin valmentama Pittsburgh Penguins on onnistunut voittamaan Stanley Cup -mestaruuden kahtena vuotena peräkkäin 2016 ja 2017. Huomattavaa on kuitenkin se, että yhtäkään Stanley Cupin voittoa ei ole 2000-luvulla matkannut rajan pohjoispuolelle Kanadaan, vaikka Kanada onkin tunnettu jääkiekon eräänlaisena emämaana. Edellisen kerran Stanley Cupin voittoa kanadalaisjoukkueista on juhlinut Montreal Canadies kauden 1992-93 päätteeksi.

Kanadassa jääkiekko on edelleen maan suosituin urheilulaji, mutta myös Yhdysvalloissa jääkiekko ja erityisesti NHL ovat kasvattaneet viime vuosikymmeninä paljon. NHL on tätä nykyä samassa seurassa koripallon NBA:n, amerikkalaisen jalkapallon NFL:n sekä baseballin MLB:n kanssa. Stanley Cupin voittojoukkueiden perinteisiin kuuluu kiinteästi Valkoisessa talossa vierailu ennen uuden kauden alkua.

Mikä on NHL:n suuren suosion takana?

Mahdollisia vastauksia otsikon kysymyksiin on monia. Ensinnäkin on tietenkin jääkiekko lajina itsessään – peli on nopeatempoista ja sisältää paljon erilaisia, hyvin näyttäviä tilanteita. Lisäksi kentällä on ilman erikoistilanteita tai jatkoaikaa vain viisi kenttäpelaajaa ja maalivahti. Peliä on lajia hieman huonommin tuntevankin helppo alkaa seurata, mutta toisaalta myös pitkät perinteet tuovat NHL:lle erityistä arvovaltaa.

Sen lisäksi, että jääkiekko itsessään sisältää paljon yleisö- ja TV-ystävällisiä elementtejä, on NHL:n valttikorttina tietysti raha. Seurat kykenevät houkuttelemaan maailman parhaat pelaajat – joskin etenkin monia venäläisiä pelaajia on viime aikoina alkanut houkuttaa myös KHL-sarja. NHL:ssä kuitenkin yksinkertaisesti pelataan maailman tasokkainta jääkiekkoa.

Lisäksi NHL on ennalta arvaamaton. Yli 30 joukkueen sarjassa on harvoin yhtä aivan selkeää ennakkosuosikkia, jonka mestaruus olisi selviö jo ennen kautta. Tästä hyvä osoitus on jo se fakta, joka mainittiin aiemmin – Stanley Cup -mestari onnistuu uusimaan mestaruuttaan tätä nykyä äärimmäisen harvoin. Tässä mielessä tilanne on varsin erilainen kuin vaikkapa joissakin eurooppalaisissa sarjoissa, joissa tosin myös joukkue- ja ottelumäärät ovat pienempiä.

Toki kansainvälisiä katsojia kiinnostaa myös oman maan pelaajien otteiden seuraaminen. NHL:ssä pelaavat käytännössä kaikki Tshekin, Ruotsin ja Suomen parhaimmat jääkiekkoilijat, mutta yhä useammin myös pienempien kiekkomaiden eliitti. Nähtäväksi jää, pelasiko NHL itsensä paitsioon kieltämällä pelaajiensa osallistumisen vuoden 2018 talviolympialaisiin.